Ex-líderes israelenses estão de olho no lucro com a legalização da maconha

Fotografia, em visão superior, mostra a mão de um trabalhador da Univo Pharmaceuticals que, usando luva azul, segura uma porção de buds de maconha, acima de várias outras inflorescências da planta que preenchem o restante da foto, ao fundo. Crédito: Tsafrir Abayov / AP.

Figurões que outrora ocuparam importantes cargos políticos em Israel agora estão fazendo carreira na indústria da maconha medicinal, enquanto aguardam que o país abra o caminho para as exportações e legalize totalmente a planta. As informações são da AP

Não muito tempo atrás, Ehud Olmert estava tentando levar Israel a um acordo histórico de paz. Atualmente, o ex-primeiro-ministro israelense está passando uma mensagem diferente: legalize a maconha.

Olmert está entre um grupo de ex-líderes e chefes de segurança israelenses que encontraram novas carreiras na indústria de cannabis medicinal do país. Eles esperam não apenas lucrar com o mercado local, mas também abrir caminho para os principais produtores de maconha do país exportarem.

“Tudo vai mudar drasticamente da noite para o dia se houver legalização”, disse Olmert, consultor da startup Univo, à Associated Press. Somente em Israel, disse ele, “o mercado seria ilimitado. Seria enorme”.

Israel é um dos líderes mundiais no consumo de cannabis medicinal e o porte de maconha é descriminalizado. No entanto, regulamentações rígidas governam a pesquisa, o cultivo, o processamento, a distribuição e a venda de cannabis. Essas restrições apertadas, muitos dizem, impediram transformar a produção doméstica em uma grande colheita de dinheiro.

Mais de 100.000 israelenses têm permissão para consumir cannabis medicinal, de acordo com o Ministério da Saúde, um aumento de 16 vezes na última década. O boom se deve em grande parte a uma reforma que entrou em vigor em 2019, tornando mais fácil para os médicos prescrever cannabis a pessoas que sofrem de dor crônica, câncer, TEPT, epilepsia e outras condições.

O consumo de cannabis medicinal em Israel cresceu para 43 toneladas no ano passado, de 28,5 toneladas em 2020, segundo o Ministério da Saúde. O mercado de cannabis medicinal de Israel foi avaliado em cerca de US$ 264 milhões em 2021, cerca de US$ 7 milhões a menos que toda a Europa, de acordo com a Prohibition Partners, uma empresa de análise do setor.

Apesar das inúmeras empresas israelenses que produzem maconha medicinal, Israel importa mais da metade de sua oferta.

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Golan Bitton, executivo-chefe da Univo, disse que grande parte da oferta cultivada localmente é de baixa qualidade que não atende às expectativas dos consumidores israelenses.

“O consumidor israelense é muito, muito seletivo”, disse Bitton, um comando aposentado.

No ano passado, ele disse que sua empresa teve que incinerar cerca de 600 kg de cannabis que não atendeu ao grau. A Univo começou a importar maconha do titã canadense da cannabis Tilray para compensar.

A Univo é uma das poucas empresas em Israel que possui integração vertical completa da fazenda à farmácia. As instalações de sua empresa estão localizadas em um armazém indefinido na zona industrial da cidade de Ashkelon, no sul. As salas limpas onde os buds são processados ​​e pesados com pungência resinosa.

Bitton disse que a instalação é capaz de testar, processar e embalar até 80 toneladas por ano. Mas devido à burocracia no ano passado só movimentou cerca de seis toneladas, algumas delas importadas. Como outras empresas da indústria de cannabis de Israel, ele disse que a Univo está preparada para o momento em que os regulamentos mudarem.

É aí que Olmert e seus colegas entram. Olmert passou décadas como prefeito de Jerusalém, membro do parlamento, ministro do Gabinete e primeiro-ministro, de 2006 a 2009, antes de ser condenado por corrupção a 16 meses de prisão. A empresa espera que o perfil público de Olmert e o conhecimento íntimo da burocracia israelense possam melhorar o ambiente de negócios.

“Eu realmente acho que não há uma razão, exceto por alguns medos, obsessões e preconceitos, que impeça a legalização completa da cannabis”, disse Olmert.

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Ehud Barak, outro ex-primeiro-ministro, o ex-ministro das Relações Exteriores Tzipi Livni, o ex-comissário de polícia Yohanan Danino e o diretor aposentado da agência de segurança Shin Bet, Yaakov Peri, são consultores e investidores em empresas israelenses de cannabis.

“É um mercado de várias centenas de milhões de dólares, apenas na área médica, e está crescendo muito rápido em Israel”, disse Barak, que se tornou presidente da fabricante de cannabis Intercure em 2018. “Espero que, uma vez legalizado, veremos um florescimento do mercado de produtos extremos e de alta qualidade”.

Os escritórios de Livni e Peri não retornaram mensagens e Danino recusou pedidos de entrevista.

Israel está na vanguarda da pesquisa de cannabis medicinal desde a década de 1960, quando o químico da Universidade Hebraica Raphael Mechoulam isolou pela primeira vez o THC, o principal composto psicoativo da maconha. Cientistas e empresários israelenses continuam a desenvolver novas variedades de cannabis, métodos de cultivo — como gerar células carregadas de THC dentro de um biorreator estéril — e aplicações médicas para canabinoides.

Existem mais de 110 empresas relacionadas à cannabis em Israel que levantaram US$ 348 milhões em investimentos desde 2015, segundo dados da Start-Up Nation Central, uma organização sem fins lucrativos que promove o setor de tecnologia local.

Mas Israel mantém restrições rígidas às exportações — principalmente para os principais mercados da Europa e América do Norte. Israel exportou comparativamente escassos 663 kg de cannabis no ano passado, de acordo com o Ministério da Saúde.

À medida que mais países liberalizam as políticas de cannabis, a vantagem de Israel está gradualmente desaparecendo.

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Lilac Mandeles, CEO israelense do acelerador de cannabis TechforCann Europe, disse que, embora Israel seja um líder de pesquisa, o clima de negócios “não é o ideal” para produtos e serviços.

Ela lançou sua empresa em Malta no ano passado depois de determinar que a nação insular oferecia um ambiente de negócios amigável, 2,5 milhões de euros em fundos em um programa para startups de cannabis e uma porta de entrada crítica para os mercados europeus.

“Apoiar iniciativas em estágio inicial é um desafio em Israel em geral”, e a cannabis não é exceção, disse Mandeles.

Os legisladores agora estão trabalhando para aprovar uma legislação que possa afrouxar as regulamentações que, segundo eles, beneficiaria tanto as empresas quanto os consumidores.

Sharren Haskel, uma legisladora da coalizão com o partido New Hope, defendeu a descriminalização da cannabis. Ela lidera um comitê parlamentar que trabalha para simplificar os regulamentos que, segundo ela, “colocarão Israel de volta na vanguarda” da indústria.

Espera-se que as reformas removam os obstáculos burocráticos para os cientistas que estudam os canabinoides, diminuam as restrições às exportações e autorizem a comercialização do CBD — um composto derivado da cannabis legal em grande parte dos EUA.

Ela disse que a burocracia “sufoca todo o mercado” e impulsiona as empresas para o exterior. “É quase impossível ter pesquisa clínica aqui em Israel”, disse ela.

Ainda não está claro se as reformas de Haskel serão aprovadas. Mas Saul Kaye, um empresário israelense de cannabis que administra uma rede de dispensários, disse que continua esperançoso.

“Acho que Israel tem muita magia em sua indústria de cannabis, estamos perdidos agora”, disse ele.

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#PraTodosVerem: fotografia, em visão superior, mostra a mão de um trabalhador da Univo Pharmaceuticals que, usando luva azul, segura uma porção de buds de cannabis, acima de várias outras inflorescências da planta que preenchem o restante da foto, ao fundo. Crédito: Tsafrir Abayov / AP.

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